Nieuwsbrief Nr. 116 maart/april 2020

WashingtonArlington National Cemetery


Washington is een stad die geschiedenis ademt. Er zijn ongelooflijk veel monumenten en het is beslist een van de interessantste hoofdsteden die ik ooit heb bezocht. Tijdens mijn verblijf in Washington voor onderzoek naar de holocaust, alweer enkele jaren geleden, kreeg ik de kans om het Arlington National Cemetery te bezoeken.
 
Tekst en foto’s:
Frank Seberechts


Arlington National Cemetery is een Amerikaanse militaire begraafplaats in Arlington County, Virginia, aan de overkant van de Potomac rivier die de staat scheidt van Washington, D.C.. Daar worden vele doden van de conflicten van de natie begraven, te beginnen met de Burgeroorlog. Het United States Department of the Army, een onderdeel van het United States Department of Defense (DoD), controleert de begraafplaats.


De nationale begraafplaats werd tijdens de Burgeroorlog aangelegd op het terrein van Arlington House, dat de nalatenschap was van Mary Anna Custis Lee, vrouw van de Zuidelijke generaal Robert E. Lee. Ze was verre familie van de eerste president van de Verenigde Staten George Washington. De begraafplaats werd voor het eerst in gebruik genomen in 1864. Dagelijks zijn er ongeveer vijftien begrafenissen. Arlington National Cemetery telt zo’n 400.000 graven, maar daarnaast zijn er nog tientallen monumenten en gedenkstenen verspreid over het hele terrein.
De begraafplaats is verdeeld in 70 secties. Sommige secties in het zuidoosten en het westen van de begraafplaats dienen voor toekomstige uitbreiding. Sectie 60, in het zuidoosten van de begraafplaats, is de begraafplaats voor militairen die sinds 2001 zijn gesneuveld in de “Global War on Terror”. Een andere sectie, de Hill-afdeling, omvat monumenten voor Joodse, protestantse en rooms-katholieke militaire aalmoezeniers. Meer dan 3.800 voorheen tot slaaf gemaakte mensen, die tijdens de Burgeroorlog “Contrabands” werden genoemd, zijn in Sectie 27 begraven.

Onbekende Soldaat

Het Graf van de Onbekende Soldaat staat op de top van een heuvel met uitzicht op Washington, D.C. Het is een van de meer bezochte plekken op de begraafplaats. Het graf is gemaakt van marmer dat in Colorado is gedolven. Het bestaat uit zeven stukken, met een totaal gewicht van 72 ton. Het graf werd voltooid en geopend voor het publiek op 9 april 1932. Verschillende onbekende militairen werden daar later in crypten geplaatst. De soldaten die daar begraven liggen zijn:

- De Onbekende Soldaat van de Eerste Wereldoorlog, begraven op 11 november 1921; President Warren G. Harding leidde de plechtigheid.

- De Onbekend Soldaat van de Tweede Wereldoorlog, bijgezet op 30 mei 1958; President Dwight D. Eisenhower leidde de plechtigheid.

- De Onbekende Soldaat van de Koreaanse Oorlog, ook bijgezet op 30 mei 1958; President Dwight D. Eisenhower leidde ook deze plechtigheid, vicepresident Richard Nixon trad op als vertegenwoordiger van de nabestaanden.

- De Onbekende soldaat van de Vietnamoorlog, bijgezet op 28 mei 1984; president Ronald Reagan leidde de plechtigheid.


De overblijfselen van de Onbekende soldaat uit de Vietnamoorlog werden op 14 mei 1998 onder het bestuur van president Bill Clinton ontgraven en geïdentificeerd als die van Air Force 1st Lt. Michael J. Blassie. Diens familie liet de stoffelijke resten herbegraven in de buurt van hun huis in St. Louis, Missouri. Er is dan beslist dat de crypte bij het Graf van de Onbekenden die de overblijfselen van de Onbekende Vietnamsoldaat bevatte, leeg zal blijven.
Het Graf van de Onbekende Soldaat wordt sinds 2 juli 1937 voortdurend bewaakt door het Amerikaanse leger. Het 3de  Amerikaanse Infanterieregiment (“The Old Guard”) begon met de wacht aan het graf op 6 april 1948. Bij de wacht aan de huidige graven volgt de bewaker een vastgesteld patroon. De wacht wordt elk half uur bij daglicht in de zomer en elk uur bij daglicht in de winter en elke twee uur ‘s nachts (wanneer de begraafplaats gesloten is voor het publiek) gewisseld, ongeacht de weersomstandigheden.

Enkele van de belangrijkste zijn de volgende:

- De familie Kennedy is er onder meer vertegenwoordigd door president John F. Kennedy (1917-1963), zijn vrouw Jacqueline Bouvier-Kennedy-Onassis (1929-1994), twee jong gestorven kinderen van dit koppel, senator en presidentskandidaat Robert F. Kennedy (1925-1968) en senator Edward Kennedy (1932-2009).

- Voorts ligt ook president William Howard Taft (1857-1930) in Arlington begraven.

- Bekende militairen zijn onder meer generaal Omar Bradley (1893-1981), Ira Hayes (1925-1955 – een van de zes soldaten bekend van de foto Rising the Flag on Iwo Jima), majoor en orkestleider Glenn Miller (1904-1944 – vermist, het betreft een gedenksteen), generaal John J. Pershing (1850-1948) en generaal George C. Marshall (1880-1959). Er liggen 367 militairen begraven die de Medal of Honor ontvingen.

- Voorts liggen ook onder meer de filmacteurs Lee Marvin (1924-1987) en Maureen O’Hara (1920-2015) en de astronauten Roger Chaffee (1935-1967), Gus Grissom (1926-1967) en John Glenn (1921-2016) in Arlington begraven.

- Tenslotte vinden we er de gedenkstenen voor de astronauten van de Space Shuttles Columbia en Challenger. De Challenger ontplofte op 28 januari 1986, 73 seconden na de lancering. Hierbij kwam de volledige zevenkoppige bemanning om het leven. De Columbia ging verloren op 1 februari 2003 bij de terugkeer naar de Aarde. Ook hier vielen zeven doden.

 


Ik besef dat ik veel te weinig aandacht heb kunnen besteden aan al die andere bekende en minder bekende personen die in Arlington begraven liggen. Hopelijk ziet u ooit de kans om deze belangrijke begraafplaats te bezoeken.